Лунная гонка без победителя

10 лет после анонса, три переноса, 30 миллионов долларов от Google, но победителя так и не будет.

Четыре команды, всё ещё участвующие в Google Lunar Xprize, не смогут достичь поверхности Луны до 31 марта, как того требуют правила, либо из-за проблем с финансированием, либо из-за отсутствия возможности запустить свои аппараты в этом году.

Частные космические компании в своё время описывали Lunar Xprize как неправдоподобную и не стоящую внимания авантюру, как сообщают источники. Эра гонок подходит к концу, тогда как эра “нового космоса” только начинается. Рынок стал таким, каким его не видели ещё 10 лет назад, а рост предполагают до мультитрилионного уровня.

Но то, что раньше считалось невозможным, теперь делают компании, появившиеся благодаря Lunar Xprize.

Официальный постер конкурса. Credit: Google

Команды идут до конца

Четыре команды всё ещё принимают участие в гонке и продолжают работу над аппаратами, которые должны будут сесть на поверхность Луны. Однако ни одна из команд не близка к запуску настолько, чтобы Google пересмотрели дедлайн.

SpaceIL

«Мы будем готовы к запуску где-то в 2018» — сообщил Эран Привман, CEO SpaceIL. «Но мы определённо хотим сделать это пораньше. Никто не успеет запустить аппарат до конца марта».

Израильской некоммерческой организации требовалось собрать 7,5 миллионов долларов до конца 2017 года, дабы оплатить запуск, строительство и тестирование аппарата, а также для выплат инженерам и партнёрам. Они сообщили, что в случае невозможности собрать всю сумму к концу 2017 они будут вынуждены расторгнуть контракт на запуск и выйти из соревнования.

Дайте нам ещё несколько месяцев. Хотя бы до конца 2018

 Эран Привман

TeamIndus

Ближайший соперник SpaceIL, TeamIndus, заключили соглашение с японской командой Team Hakuto. Предполагалось, что аппараты обеих команд будут запущены на ракете Индийского космического агентства (ISRO). Однако 11 января Team Hakuto сообщили, что TeamIndus не смогли договориться с ISRO по поводу даты запуска.

Сейчас очень сложно представить, что наши аппараты отправятся на Луну до 31 марта

— Team Hakuto

Team Hakuto, будучи частью японского стартапа ispace, поначалу собирались запускать аппарат сами. Также они сообщили, что их аппарат с 19 декабря проходит предстартовые проверки у TeamIndus.

Команда Team Indus и прототип их лунохода

Moon Express

MoonEx всё ещё надеются запустить свой аппарат в этом году, но участие в гонке уже не является основным приоритетом для компании. Они получили более 600 тысяч долларов от NASA по Innovative Lunar Demonstration Data Program и более миллиона долларов за часть заданий Lunar Xprize

У компании есть контракт на пять запусков с Rocket Lab, которые, к слову, недавно совершили первый успешный запуск своей ракеты Electron. Ракета вывела на орбиту три кубсата. Источники, знакомые с ракетой Electron, сообщают что лунный аппарат слишком тяжёлый для неё, однако Moon Express недавно ответили в твиттере, что смогли снизить массу до приемлемых 225 кг.

Synergy Moon

У этой команды есть соглашение с компанией Interorbital Systems на запуск их аппарата на ракете Neptune 8, но эту ракету ещё предстоит построить и протестировать. Единственная ракета Interorbital Systems является метеорологической (ракеты, поднимающиеся на высоту не более 100 км, называются метеорологическими — прим.ред.), так что она вряд ли подойдёт для запуска в ближайшее время.

Успех без победы

Даже если главный приз в 30 миллионов долларов никому не достанется, команды-участники и организаторы всё равно довольны тем, что им удалось достичь.

Более 6 миллионов было получено командами в качестве наград за пройденные этапы и показанные наработки. Им удалось создать аппараты и программы, способные сесть на Луну, двигаться на её поверхности и присылать снимки на Землю. И всё это — за доли тех бюджетов, которые выделялись на лунные миссии целыми государствами!

Согласно источникам, в Google не особо знают что нужно делать с Lunar Xprize.

А начиналось всё с благих намерений. В далёком 2007 учредитель Xprize Питер Диамандис искал меценатов для своей затеи. Тогда же он подслушал разговор одного из сооснователей Google Сергея Брина о космосе, после чего убедил нескольких членов правления Google профинансировать конкурс.

Боб Уисс, Ларри Пейдж (Google), Питер Диамандис (Xprize), Базз Олдрин (второй человек, коснувшийся поверхности Луны)

Google вступили в игру, но для Брина этот проект не представлял личного интереса, со временем он потерялось среди подразделений компании и, по меркам Google, это было крайне небольшим делом в плане финансирования.

Когда стало понятно, что к оригинальному дедлайну в 2014 никто не успеет совершить посадку, фонд Xprize убедил Google продлить гонку до 2015. После этого дедлайн сдвигали ещё дважды — до конца 2017 и до марта 2018.

Спустя пару лет после анонса конкурса на Луне обнаружили залежи воды, которые можно относительно легко добывать. Добыча ископаемых в космосе может легко стать окупаемым делом, так что компании начали разрабатывать аппараты для добычи воды на Луне и переработку её в топливо. И бюджеты у них выросли до десятков миллионов долларов.

Так что сейчас успехом для этих компаний будет посадка на поверхность Луны. Победа в гонке будет лишь приятным бонусом.

Официальное заявление от Xprize Foundation

23 января организаторы Google Lunar XPrize опубликовали заметку, в которой подтвердили окончание соревнования.

«После многомесячных консультаций с финалистами Google Lunar XPrize, мы пришли к выводу, что ни одна команда не успеет запустить свой аппарат, чтобы достичь Луны к 31 марта 2018 года. Полёты на Луну — это сложно, и хотя мы ожидали, что к этому времени победитель уже будет, из-за проблем финансирования, проблем технического и юридического характера призовые $30 млн никому не достанутся.

Мы благодарим Google, которые позволили нам провести это 10-летнее путешествие вместе, и которые дальновидно и храбро поддержали и стимулировали коммерческую космическую индустрию, что и было настоящей целью этого соревнования.

В результате это соревнование зажгло дискуссию и перевернуло представление о том, кто может высадиться на Луну. Теперь многие считают, что это не прерогатива одной только горстки государственных агентств, но может быть достигнуто небольшими командами предпринимателей, инженеров и инноваторов по всему миру. Мы благодарны командам за десятилетие тяжёлой работы, и отмечаем, что ряд наших команд прямо сейчас собирают готовое к полёту оборудование, заключают контракты с операторами пусков и приближаются к попытке высадиться на Луну.

Основные доноры XPrize в невесомости на самолёте компании Zero G, принадлежащей Питеру Диамандису. Справа от Диамандиса — Илон Маск

XPrize рассматривает варианты того, что делать дальше. Это может быть поиск нового главного спонсора, чтобы по следам щедрого Google предоставить приз, или продолжить Lunar XPrize как соревнование без денежного приза, в котором мы продолжим следить за командами, рассказывать о них и праздновать их успехи.

Хотя мы и разочарованы, что сейчас победителя нет, мы гордимся тем, какое влияние Google Lunar Xprize успел оказать. За время соревнования:

  1. Команды и компании, которые ими владеют, собрали больше $300 млн через корпоративных спонсоров, государственные контракты и венчурный капитал, включая самый большой раунд А инвестиций космической сферы в $90 млн.
  2. Были созданы сотни рабочих мест и появились первые частные космические компании в Индии, Малайзии, Израиле и Венгрии.
  3. Через образовательные программы мы привлекли сотни тысяч молодых людей по всему миру, разжигая интерес к исследованиям и науке.
  4. Мы также увидели нормативную реформу: одной из команд FAA впервые выдала разрешение покинуть земную орбиту чтобы высадиться на Луне.
  5. За время соревнования мы присудили командам за их достижения больше $6 млн призовых денег. И,
  6. Наконец, мы обеспечили для наших команд мировое освещение в прессе, включая 32-страничный очерк в National Geographic, сегмент на The Today Show, и веб-сериал из 9 эпизодов «На Луну», исполнительным продюсером которого выступил Джей Джей Абрамс, и который вдохновил миллионы людей по всему миру историей Google Lunar XPRIZE.

Высадиться на Луну невероятно сложно. Если в каждом из наших соревнований XPrize есть победитель, значит, мы не слишком смелы, и мы продолжим проводить соревнования, которые будут буквально или фигурально космическими, расширяя границы возможного. Прогресс команд Google Lunar XPRIZE нас вдохновляет, и так или иначе мы продолжим поддерживать их путешествие, и будем рядом, чтобы помочь привлечь к ним внимание, когда они достигнут своей цели».